Gorgeous George

Verschenen in Vogue, juli 2014

Hij is dé muzikale belofte van het moment: George Ezra, de twintig jaar jonge Britse singer-songwriter die klinkt als een doorleefde man. Hij bestormde de hitlijsten met zijn single Budapest en deze zomer kunnen we genieten van Wanted on Voyage, een vrolijk album met een rauw randje.

Het liefst reist hij de wereld rond met zijn gitaar en stem. Zo schreef George Ezra zijn nieuwe album: treinend door Europa liet hij zich inspireren door de mensen die hij ontmoette en de plekken die hij bezocht. Maar ook door plaatsen waar hij niet is geweest. ‘Mijn debuutsingle heet Budapest; daar ben ik op mijn rondreis nooit geraakt. Ik miste mijn trein omdat ik een kater had.’

Budapest werd een liefdesliedje waarin Ezra alle andere liefdesliedjes op de hak neemt. Waar veel artiesten zingen dat ze alles wat ze hebben, zouden opgeven voor that one special person, geeft Ezra in Budapest alles op wat hij niet heeft. Ja, een beetje filosofisch is hij wel. ‘Ik hou van nadenken. I love my imagination!’

Dat blijkt, want hoewel zijn album vrolijk aandoet, zijn de teksten hier en daar aan de zware kant voor een gelukkige jongeman aan het begin van een glansrijke carrière. ‘Mijn melancholieke gedachten ontlaad ik op het podium. Zo kan ik in het dagelijkse leven aardiger zijn voor de mensen om me heen’, zegt hij lachend terwijl zijn diepe, lage stem overslaat naar opgewekt hoog.

Het is die stem die ervoor zorgt dat Ezra’s liedjes bij je binnendringen, zoals ook die van zijn grote voorbeelden Bob Dylan en Woody Guthrie. ‘Ik kwam als kind in aanraking met hun muziek. Die raakte me meteen, waarom weet ik niet, maar ik luister er nog steeds naar.’ Ezra brengt in zijn nummers dezelfde folky, blues-sound als zijn muzikale rolmodellen. ‘Maar dan in een modern jasje’, benadrukt Ezra. ‘Je moet geen muziek willen maken die anderen al gemaakt hebben. Daarom hebben mijn liedjes meer een poppy feel over zich.’

Ezra wist als kind al dat hij niets anders wilde dan muziek maken, maar zijn allereerste optreden zou hij het liefst in de doofpot stoppen: als dertienjarig jongetje verzorgde hij de vrouwelijke vocals van Teenage Dirtbag op een podium in het Engelse Hertford. Verkleed als meisje, met make-up en in de skinny jeans van zijn zus – ‘I looked brilliant though, haha!’. Op zijn zestiende werd de muzikale droom serieuzer: hij verliet school om naar Bristol te verhuizen en een muziekopleiding te volgen. Geld verdiende hij met een bijbaantje in de plaatselijke snoepfabriek. Vanaf dat moment ging het hard: binnen een jaar had hij een platendeal van Columbia Records op zak. Veel optredens volgden – vorig jaar stond hij in een uitverkocht Paradiso en dit jaar is hij te zien op het – eveneens uitverkochte – Best Kept Secret Festival. ‘Ik hou van festivals, het was mijn droom om op dat soort plekken te spelen. Bezoekers komen niet alleen voor jou, dus je moet extra hard werken om ervoor te zorgen dat ze voor je podium blijven staan; dat haalt het beste uit een artiest naar boven.’

Ondanks zijn booming succes, heeft Ezra allesbehalve allures, vol verbazing praat hij over het sterrenbestaan dat hij tegenwoordig leidt – ‘Ik hoef niet meer met de trein, ik heb een eigen touringcar, how cool is that?!’ Wat hem allemaal nog te wachten staat, daar denkt hij liever niet over na. ‘Het gaat allemaal zo snel en ik heb besloten om hier nu heel erg van te genieten. Misschien is het wel net zo snel weer voorbij.’